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Orbita intorno ad una giovane stella, nato nuovo pianeta nella Via Lattea

MILANO. Potrebbe essere un pianeta appena nato, quello che orbita intorno ad una giovane stella posta a 1.100 anni luce da noi nella costellazione di Orione: battezzato come PTFO8-8695 b, il 'neonato' è un gigante gassoso simile a Giove e probabilmente è uno dei più giovani tra i 3.300 pianeti scoperti finora nella Via Lattea.

Lo annunciano gli astronomi della Rice University a Houston (Texas), in uno studio in via di pubblicazione sulla rivista The Astrophysical Journal.

«Non abbiamo ancora la prova definitiva che si tratti di un pianeta, perchè non abbiamo ottenuto una misura diretta della sua massa, ma le nostre osservazioni ci spingono a pensare che lo sia», dice il primo autore dello studio, Christopher Johns-Krull.

Identificato per la prima volta nel 2012 durante la campagna osservativa dedicata a Orione del Palomar Observatory in California, il candidato pianeta dovrebbe avere una massa al massimo due volte quella di Giove: ruota attorno a una stella che ha due milioni di anni, e lo fa in appena 11 ore. L'orbita è talmente stretta, che la stella sta fagocitando gli strati più esterni del pianeta.

«Non conosciamo ancora il suo destino», precisa Johns-Krull. «È probabile che il pianeta si sia formato lontano dalla stella e che sia migrato verso un'orbita più stretta dove è cominciata la sua distruzione. Sappiamo che esistono pianeti che orbitano molto vicini a stelle di mezza età seguendo orbite stabili. Ciò che non sappiamo - sottolinea il ricercatore - è quanto velocemente questo pianeta perderà la propria massa, e se questo processo potrà mettere a rischio la sua stessa sopravvivenza».

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